许多城市债台高筑

  当然,有不平等就会有反抗,有压迫就会有战争。从古罗马历次大型内乱来看,金融扮演着非常重要的角色。

  公元前91年,在世界绝大多数地区还沉睡在远古时代之时,罗马就爆发了金融危机,这在当时来看,也算是相当的“时髦”。战争导致不动产价格下跌,导致大量债务违约,许多人不得不抛售资产还债,进一步拉低价格,造成恶性通缩循环,金融危机爆发。

  古罗马是地中海的经济和文化之都。主街圣道商贩云集,堪比今日的纽约第五大道。古罗马广场汇集了银行家和交易商,商业的繁荣促进了金融体系的发展。商人存贷款的需求催生了钱商这一职业,信用的积累又让钱商开始实行部分准备金制度,只预留少量资金应对提款而将大部分资金贷出,类似于今天的银行。

  而人类最突出的能力就是“遇到问题解决问题”。公元前27年屋大维建立罗马帝国时,面临的便是这样的局面:税负苛重,商业萎靡,生活必需品价格飞涨,债务和流动性危机频现。为了打破通缩循环,复苏经济,屋大维采取了极为宽松的财政和货币刺激政策。其中,税制改革:废除包税制,取而代之的是财产税和销售税,建立自由贸易区;货币增发:发掘金矿和银矿铸币;财政补贴:屋大维用个人财产向民众发放现金。在公元前,古罗马就运用类似于现代的财政政策与货币政策来解决经济和金融问题,不得不说,古罗马的强大是有理可据的。

  在那之后,古罗马的统治者为了应对大量的财政负担,想出了一招颇为现代的措施--货币贬值。当时罗马的货币是足值货币,而统治者则通过降低金银币中的金银含量收取铸币税,这在当时看来也极为“时髦”。不过,当货币代表的价值与其本身的价值逐渐脱钩发展为信用货币时,必须严格控制发行量才能保证信用货币的价值,否则会造成货币贬值引发通胀,但当时的罗马皇帝们显然没有经历过这些。于是,一场恶性通货膨胀逐渐蔓延。通胀压力引发劣币驱逐良币,旧币退出市场,国库进一步亏空。金融危机最终变为帝国危机,整个三世纪,物价上涨了15000倍,钱商销声匿迹,以物易物盛行。最终,公元476年,西罗马帝国灭亡。

  以史为鉴,虽然各种金融手段从理论上能够平抑经济周期的负面影响,但各国情况不同,所处的历史时期也不同,需要具体问题具体分析,任何手段都需要灵活运用。否则,金融误国,并不是危言耸听。

  然而,一个不争的事实是:金融是万恶的。有金融的地方,就会充满贪婪,就会产生社会的不平等。古罗马亦是如此,大量财富被积累到少数人手里,平民百姓无法与大量涌入的奴隶劳动力竞争,包税制下的私人征税公司想方设法多收税款来盈利,许多城市债台高筑,债权人与债务人矛盾激化。

  不过,激进的刺激政策很快重振了经济,但与此同时,许多负面作用也显露出来。通胀蔓延,资产价格泡沫急剧膨胀。大量黄金流向印度、某负责任的大国和阿拉伯半岛,换回香料、丝绸和奇珍异兽,贸易出现逆差。当然,遇到问题了,要继续解决问题。公元14年,屋大维逝世,提庇留继任。他发现屋大维留给他的只有1亿赛斯特斯和巨大的财政负担,于是倡导紧缩以应对困局,但他依然保留了向民众无偿发放现金和食物的救济政策。在这一场信贷紧缩中,提庇留建立了一个公共的坏账银行,向债务人提供无息贷款,这在事实上履行了今日政府的“最后贷款人”职责。随着政府信用的介入,市场开始恢复信用,危机逐渐好转。

  公元前45年,尤里乌斯·凯撒和庞培的内战再次引发了金融危机,这次债权人开始回收贷款,而债务人却不愿或无力还款,加上人们出于担忧开始囤积铸币,流动性很快枯竭,经济陷入停滞,再次引爆金融危机。

  纵观古罗马兴衰的金融史,我们会发现,自由商业贸易促进了经济繁荣,但信贷体系却需要政府介入提供信用支持,平抑经济周期的波动。政府的缺位使得债务违约引爆了系统性的经济危机,从而让整个市场陷入通缩循环。屋大维的经济刺激政策是政府财政负担的开始,直接补贴滋长了奢靡腐败的社会风气,扭曲了价格信号,虽然一时挽救了经济,却留下了经济过热的隐患。随后的紧缩政策引发的经济危机与日本的房地产泡沫破裂有相似之处,政府政策转向往往会点燃市场的恐慌情绪形成踩踏,但之后“最后贷款人”的策略却十分有效的重建了市场信用。而最终的货币贬值既是政府债务负担的救命稻草也是帝国灭亡的致命毒药。

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